16 de octubre: Ebenezer Bassett, el Primer Diplomático Afroamericano de Estados Unidos

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En este día de 1833, Ebenezer Don Carlos Bassett nació cerca de Litchfield, Connecticut, de padres negros libres que desempeñaban papeles prominentes en la comunidad negra libre de Connecticut. El padre de Bassett era un hombre de negocios que había servido como uno de los gobernadores negros de Connecticut, un papel de liderazgo honorario en la comunidad negra del estado, y su abuelo era un ex esclavo que se ganó su libertad sirviendo como soldado en el Ejército Continental.

Cuando era adolescente a finales de la década de 1840, Ebenezer asistió a la Academia de Birmingham en Derby, donde se dio cuenta por primera vez de su afinidad de toda la vida por los académicos. En ese momento, muchas otras ciudades de Connecticut prohibían a los niños negros asistir a escuelas prestigiosas; más tarde en la vida, comentó Bassett: «Mi éxito en la vida se lo debo en gran medida a ese sentido de justicia estadounidense que me ofrecieron en old Derby, y que exige que cada hombre, ya sea blanco o negro, tenga una oportunidad justa de correr su carrera en la vida y sacar el máximo provecho de sí mismo.

Mientras asistía a la escuela, el joven Bassett trabajó en trabajos ocasionales para ciudadanos influyentes de Derby, cuyas recomendaciones le ayudaron a continuar su educación al asistir a la Academia Wesleyan en Massachusetts y luego inscribirse en la Escuela Normal del Estado de Connecticut, ahora Universidad Estatal de Connecticut Central, en Nueva Bretaña como el primer estudiante afroamericano en asistir a clases y graduarse de esa institución. Después de graduarse en 1853, Bassett se mudó a New Haven, donde trabajó como director de escuela secundaria, se convirtió en activo en la comunidad local y se matriculó en clases en la Universidad de Yale para continuar su educación. Allí conoció a dos de las personas más importantes de su vida: su esposa, Eliza, y el famoso autor y abolicionista Frederick Douglass, con quien Bassett mantuvo una estrecha amistad por el resto de su vida.

Este volante de la era de la Guerra Civil de Filadelfia alentó a los «Hombres de Color» a unirse al Ejército de la Unión. El nombre de Ebenezer Bassett aparece primero entre muchos otros firmantes prominentes, incluido Frederick Douglass.

En la década de 1850, los Bassett se mudaron a Filadelfia, donde Ebenezer se convirtió en director del Instituto para Jóvenes de Color (desde entonces renombrado Universidad Cheyney y reconocido como el instituto de educación superior históricamente negro más antiguo de los Estados Unidos). Miembro activo de la comunidad negra de Filadelfia, Bassett ayudó a reclutar soldados afroamericanos para el Ejército de la Unión durante la Guerra Civil y ayudó a patrocinar eventos locales con políticos republicanos y oradores abolicionistas como Douglass.

En 1869, Bassett rompió otra barrera de color notable al convertirse en el primer diplomático afroamericano en la historia de los Estados Unidos después de que el presidente Ulysses S. Grant lo nominara para ser el ministro estadounidense en Haití. Bassett tenía el trabajo hecho para él; aunque estaba increíblemente bien educado, no había recibido entrenamiento diplomático formal, y la nación de Haití (que solo había sido reconocida políticamente por los Estados Unidos en 1862) fue sacudida constantemente por guerras civiles, escándalos de corrupción y violencia a lo largo de los ocho años de su mandato diplomático. Sin embargo, Bassett desempeñó sus funciones con notable paciencia y decoro, ganando una reputación como un diplomático profesional consumado y excelente.

Como era costumbre en los puestos diplomáticos, el mandato de Bassett terminó cuando el presidente Grant fue reemplazado por Rutherford B. Hayes en 1877. A lo largo de las décadas de 1870 y 1880, Bassett y su familia vivieron alternativamente en Filadelfia, New Haven y la ciudad de Nueva York, donde se desempeñó como cónsul general para Haití durante muchos años antes de fallecer en 1908 y ser enterrado en una parcela familiar en el cementerio Grove Street de New Haven, después de una notable vida de servicio público tanto a la comunidad afroamericana como a los Estados Unidos en su conjunto.

Más información

«Ebenezer Don Carlos Bassett,» Oxford African American Studies Center

Carol Ivanoff, Mary Mycek y Marian O’Keefe, «Ebenezer Bassett’s Historic Journey,» Connecticut Explored

» Ebenezer D. Basset, Clase de 1853: Biografía y Cronología,» Central Connecticut State University

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