Una odisea de la ciencia: Personas y descubrimientos: Moniz desarrolla lobotomía para enfermedades mentales

Moniz desarrolla lobotomía para enfermedades mentales
1935

Foto: Operación de lobotomía

Antônio Egas Moniz (1874-1955) de Portugal era una persona ambiciosa y con múltiples talentos, neurólogo, figura política y hombre de letras. En la década de 1930 ya era conocido por su exitoso perfeccionamiento de técnicas que permitían a los médicos visualizar los vasos sanguíneos en el cerebro mediante el uso de trazadores radiactivos. Había esperado y tal vez esperaba recibir el Premio Nobel por este trabajo, y se decepcionó cuando se dio cuenta de que no lo haría.

En 1935, en una conferencia internacional de neurología, vio una presentación sobre los lóbulos frontales del cerebro y los efectos de eliminarlos de los chimpancés. Moniz más tarde afirmó que había estado pensando en métodos similares antes de la conferencia, pero entró en la mitología científica que el comportamiento tranquilo del chimpancé temperamental del presentador lo había inspirado a desarrollar la lobotomía para tratar enfermedades mentales.

Moniz tenía la idea de que algunas formas de enfermedad mental eran causadas por un tipo anormal de pegajosidad en las células nerviosas, lo que causaba que los impulsos neuronales se atascaran y el paciente experimentara repetidamente las mismas ideas patológicas. No había evidencia empírica para su teoría, pero Moniz siguió adelante. Si las fibras nerviosas que causan estas ideas mórbidamente fijas pudieran ser destruidas, el paciente podría mejorar. En noviembre de 1935, él y sus asistentes hicieron los primeros intentos de este tipo de psicocirugía. Primero, aplicaron una serie de inyecciones de alcohol en el lóbulo frontal (a través de orificios perforados en el cráneo). Después de siete pacientes, cambiaron a cortar el lóbulo con un alambre. No se quitó nada; las conexiones simplemente se cortaron.

En 1936, Moniz publicó los resultados muy positivos de sus primeras 20 operaciones en pacientes que habían sufrido ansiedad, depresión y esquizofrenia. Aunque su seguimiento fue principalmente en los primeros días de la cirugía y su determinación de «mejora» bastante subjetiva, su publicación fue bien recibida. Parecía ofrecer pruebas de los beneficios de la psicocirugía. Por ejemplo, la primera paciente de Moniz estaba menos agitada y menos abiertamente paranoica de lo que había estado antes, aunque también era más apática y de hecho más aburrida de lo que Moniz esperaba. Tuvo algunos efectos secundarios físicos, como náuseas y desorientación, pero en general golpeó a Moniz como mucho mejor. En la década de 1930, los diagnósticos de enfermedades mentales graves aumentaban, y sin embargo, el conocimiento de sus causas o cómo tratarlas no lo era. Los médicos a veces estaban dispuestos a intentar cualquier cosa para ayudar a sus pacientes más desesperadamente enfermos. Esta terrible necesidad de tratamiento despejó el camino para la aceptación generalizada de tratamientos radicales como la terapia de choque y la lobotomía.

En los Estados Unidos, el profesor de neurología Walter Freeman se dedicó a la práctica y promoción de la lobotomía con un fervor inigualable. Un año después de leer la publicación de Moniz, él y un asistente habían realizado 20 lobotomías. Escribieron, «En todos nuestros pacientes había una . . . denominador común de preocupación, aprensión, ansiedad, insomnio y tensión nerviosa, y en todos ellos estos síntomas particulares se han aliviado en mayor o menor medida.»También afirmaron que la desorientación, la confusión, las fobias, las alucinaciones y los delirios se habían aliviado o borrado por completo en algunos pacientes. Pero también señalaron: «Cada paciente probablemente pierde algo por esta operación, algo de espontaneidad, algo de brillo, algo de sabor de la personalidad.»En 1942 publicaron un influyente libro promocionando la práctica. En los Estados Unidos, el número de lobotomías realizadas por año pasó de 100 en 1946 a 5.000 en 1949. Ese año Moniz ganó el Premio Nobel de fisiología/medicina por su contribución.

La popularidad del procedimiento disminuyó drásticamente en la década de 1950 y más allá. Evidencia de efectos secundarios graves montada con estudios a largo plazo. El uso de Torazina recién desarrollada, el primer tranquilizante no sedante, redujo la necesidad percibida de la mayoría de las lobotomías.

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