16 Octobre: Ebenezer Bassett, Premier Diplomate Afro-Américain d’Amérique

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En ce jour de 1833, Ebenezer Don Carlos Bassett est né près de Litchfield, dans le Connecticut, de parents noirs libres qui occupaient des rôles de premier plan dans la communauté noire libre du Connecticut. Le père de Bassett était un homme d’affaires qui avait été l’un des gouverneurs noirs du Connecticut — un rôle de leadership honoraire dans la communauté noire de l’État — et son grand-père était un ancien esclave qui a gagné sa liberté en servant comme soldat dans l’armée continentale.

Adolescent à la fin des années 1840, Ebenezer fréquente l’Académie de Birmingham à Derby, où il se rend compte pour la première fois de son affinité pour les universitaires. À l »époque, de nombreuses autres villes du Connecticut interdisaient aux jeunes enfants noirs de fréquenter des écoles prestigieuses; plus tard dans la vie, Bassett a fait remarquer: « Mon succès dans la vie, je le dois beaucoup à ce sens de l’équité américain qui m’a été offert dans old Derby, et qui exige que chaque homme, qu’il soit blanc ou noir, ait une chance équitable de courir sa course dans la vie et de tirer le meilleur parti de lui-même. »

Pendant ses études, le jeune Bassett a travaillé de petits boulots pour des citoyens influents de Derby, dont les recommandations l’ont aidé à poursuivre ses études en fréquentant la Wesleyan Academy dans le Massachusetts, puis en s’inscrivant à la Connecticut State Normal School — maintenant la Central Connecticut State University — en Nouvelle-Bretagne en tant que premier étudiant afro-américain à suivre des cours et à obtenir son diplôme de cette institution. Après avoir obtenu son diplôme en 1853, Bassett a déménagé à New Haven où il a travaillé comme directeur d’école secondaire, est devenu actif dans la communauté locale et s’est inscrit à des cours au Yale College pour poursuivre ses études. Il y rencontra deux des personnes les plus importantes de sa vie: sa femme Eliza et le célèbre auteur et abolitionniste Frederick Douglass, avec qui Bassett garda une amitié étroite pour le reste de sa vie.

Cette banlieue de Philadelphie de l’époque de la guerre de Sécession encouragea les « Hommes de couleur » à rejoindre l’armée de l’Union. Le nom d’Ebenezer Bassett figure en premier parmi de nombreux autres signataires éminents, dont Frederick Douglass.

Dans les années 1850, les Bassetts déménagent à Philadelphie, où Ebenezer devient directeur de l’Institute for Colored Youth (depuis renommé Université Cheyney et reconnu comme le plus ancien institut d’enseignement supérieur historiquement noir des États-Unis). Membre actif de la communauté noire de Philadelphie, Bassett a aidé à recruter des soldats afro-américains pour l’Armée de l’Union pendant la guerre de Sécession et a aidé à parrainer des événements locaux mettant en vedette des politiciens républicains et des orateurs abolitionnistes comme Douglass.

En 1869, Bassett a brisé une autre barrière de couleur notable en devenant le premier diplomate afro-américain de l’histoire des États-Unis après que le président Ulysses S. Grant l’eut nommé ministre américain en Haïti. Bassett avait certainement du pain sur la planche pour lui; bien qu’incroyablement instruit, il n’avait reçu aucune formation diplomatique officielle et la nation d’Haïti (qui n’avait été reconnue politiquement par les États-Unis qu’en 1862) était constamment secouée par des guerres civiles, des scandales de corruption et des violences tout au long des huit années de son mandat diplomatique. Néanmoins, Bassett s’acquitta de ses fonctions avec une patience et un décorum remarquables, acquérant une réputation de professionnel accompli et d’excellent diplomate.

Comme c’était la coutume pour les postes diplomatiques, le mandat de Bassett a pris fin lorsque le président Grant a été remplacé par Rutherford B. Hayes en 1877. Tout au long des années 1870 et 1880, Bassett et sa famille ont tour à tour vécu à Philadelphie, à New Haven et à New York, où il a été consul général pour Haïti pendant de nombreuses années avant de décéder en 1908 et d’être enterré dans un terrain familial du cimetière de Grove Street de New Haven, après une vie remarquable de service public à la communauté afro-américaine et aux États-Unis dans leur ensemble.

Pour en savoir plus

« Ebenezer Don Carlos Bassett, « Centre d’études afro-américaines d’Oxford

Carol Ivanoff, Mary Mycek et Marian O’Keefe, « Le voyage historique d’Ebenezer Bassett, « Le Connecticut Exploré

« Ebenezer D. Basset, Promotion de 1853: Biographie et chronologie, « Central Connecticut State University

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