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Résumé

Forbes est né à Douglas en 1815. Il est très tôt devenu un historien de la nature dont le premier amour était la biologie marine. Après avoir essayé l’art, il s’est tourné vers la médecine mais l’a détestée. Il a donc voyagé (« Parmi mes trésors de Bergen, j’apprécie particulièrement une quantité de sable de coquillage que j’ai trouvée dans une boîte à crachats dans mes logements. »), a étudié, donné des conférences et dragué les mers locales. En 1841, il devient naturaliste sur H.M.S. Beacon en Méditerranée. Ici, il est venu à sa théorie de la zone azoïque – que la vie dans l’océan n’existait pas en dessous de 300 brasses. Puis il a pris la chaire de botanique au King’s College de Londres et a ajouté d’autres responsabilités. À l’âge de trente-trois ans, il avait publié plus de 100 notes ou articles, plusieurs monographies, quatre volumes: les ouvrages les plus connus traitent des échinodermes, des mollusques et de la zoogéographie. Il est devenu paléontologue à la Commission géologique, a enseigné « L’histoire naturelle, appliquée à la géologie et aux Arts », a été généreux de son temps. À trente-huit ans, il était président de la Société géologique – le plus jeune jamais élu. En 1854, il atteint son ambition, la Chaire d’histoire nationale à l’Université d’Édimbourg. Il mourut six mois plus tard. Il avait clairement la main sur le contexte général de l’évolution et était un pionnier de la distribution zonale – terrestre et marine. Des documents inédits confirment ce récit; tout au long de la vie, « son esprit a plané comme une abeille sur le vaste domaine de la nature ».

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