Une odyssée scientifique: Des gens et des découvertes: Moniz développe une lobotomie pour la maladie mentale

Moniz développe une lobotomie pour la maladie mentale
1935

Photo: Opération de lobotomie

Antônio Egas Moniz (1874-1955) du Portugal était une personne ambitieuse et polyvalente – un neurologue, une personnalité politique et un homme de lettres. Dans les années 1930, il était déjà connu pour son perfectionnement réussi des techniques permettant aux médecins de visualiser les vaisseaux sanguins du cerveau à l’aide de traceurs radioactifs. Il avait espéré et s’attendait peut-être à recevoir le prix Nobel pour ce travail, et a été déçu quand il a réalisé qu’il ne le ferait pas.

En 1935, lors d’une conférence internationale de neurologie, il a vu une présentation sur les lobes frontaux du cerveau et les effets de leur élimination chez les chimpanzés. Moniz a affirmé plus tard qu’il avait pensé à des méthodes similaires avant la conférence, mais il est entré dans la mythologie scientifique que le comportement calme du chimpanzé autrefois capricieux du présentateur l’avait inspiré à développer la lobotomie pour traiter la maladie mentale.

Moniz avait l’idée que certaines formes de maladie mentale étaient causées par une sorte anormale de viscosité dans les cellules nerveuses, provoquant un blocage des impulsions neurales et une expérience répétée des mêmes idées pathologiques. Il n’y avait aucune preuve empirique pour sa théorie, mais Moniz a insisté. Si les fibres nerveuses à l’origine de ces idées morbides pouvaient être détruites, le patient pourrait s’améliorer. En novembre 1935, lui et ses assistants ont fait les premières tentatives de ce type de psychochirurgie. Ils ont d’abord administré une série d’injections d’alcool au lobe frontal (à travers des trous percés dans le crâne). Après sept patients, ils sont passés à couper le lobe avec un fil. Rien n’a été enlevé; les connexions ont juste été coupées.

En 1936, Moniz a publié les résultats très positifs de ses 20 premières opérations sur des patients souffrant d’anxiété, de dépression et de schizophrénie. Bien que son suivi ait eu lieu principalement dans les premiers jours de la chirurgie et que sa détermination de « l’amélioration » soit plutôt subjective, sa publication a été bien accueillie. Il semblait offrir des preuves des avantages de la psychochirurgie. Par exemple, la première patiente de Moniz était moins agitée et moins ouvertement paranoïaque qu’elle ne l’avait été auparavant, bien qu’elle soit également plus apathique et en fait plus terne que ce que Moniz avait espéré. Elle a eu quelques effets secondaires physiques tels que des nausées et une désorientation, mais dans l’ensemble, Moniz s’est améliorée. Dans les années 1930, les diagnostics de maladie mentale grave augmentaient, mais la connaissance de ses causes ou de la façon de la traiter ne l’était pas. Les médecins étaient parfois prêts à tout pour aider leurs patients les plus désespérément malades. Ce terrible besoin de traitement a ouvert la voie à l’acceptation généralisée de traitements radicaux tels que la thérapie de choc et la lobotomie.

Aux États-Unis, le professeur de neurologie Walter Freeman s’est lancé dans la pratique et la promotion de la lobotomie avec une ferveur inégalée. Moins d’un an après la lecture de la publication de Moniz, lui et un assistant avaient effectué 20 lobotomies. Ils ont écrit: « Chez tous nos patients, il y avait un. . . dénominateur commun de l’inquiétude, de l’appréhension, de l’anxiété, de l’insomnie et de la tension nerveuse, et dans tous ces symptômes particuliers ont été soulagés plus ou moins. »Ils ont également affirmé que la désorientation, la confusion, les phobies, les hallucinations et les délires avaient été entièrement soulagées ou effacées chez certains patients. Mais ils ont également noté: « Chaque patient perd probablement quelque chose par cette opération, une certaine spontanéité, un peu d’éclat, une certaine saveur de la personnalité. »En 1942, ils ont publié un livre influent promouvant la pratique. Aux États-Unis, le nombre de lobotomies pratiquées par an est passé de 100 en 1946 à 5 000 en 1949. Cette année-là, Moniz a remporté le prix Nobel de physiologie / médecine pour sa contribution.

La popularité de la procédure a considérablement diminué dans les années 1950 et au-delà. Des preuves d’effets secondaires graves sont montées avec des études à long terme. L’utilisation de la Thorazine nouvellement développée, le premier tranquillisant non anesthésiant, a réduit le besoin perçu de la plupart des lobotomies.

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