Un’odissea della scienza: persone e scoperte: Moniz sviluppa lobotomia per malattia mentale

Moniz sviluppa lobotomia per malattia mentale
1935

Foto: Operazione di lobotomia

Antônio Egas Moniz (1874-1955) del Portogallo era una persona ambiziosa e polivalente-un neurologo, figura politica, e uomo di lettere. Dal 1930 era già noto per il suo affinamento di successo delle tecniche che consentono ai medici di visualizzare i vasi sanguigni nel cervello utilizzando traccianti radioattivi. Aveva sperato e forse si aspettava di ricevere il premio Nobel per questo lavoro, e rimase deluso quando si rese conto che non lo avrebbe fatto.

Nel 1935 ad una conferenza internazionale di neurologia vide una presentazione sui lobi frontali del cervello e sugli effetti della loro rimozione dagli scimpanzé. Moniz in seguito ha affermato di aver pensato a metodi simili prima della conferenza, ma è entrato nella mitologia scientifica che il comportamento calmo dello scimpanzé precedentemente temperamentale del presentatore lo aveva ispirato a sviluppare la lobotomia per curare la malattia mentale.

Moniz aveva l’idea che alcune forme di malattia mentale fossero causate da un tipo anormale di appiccicosità nelle cellule nervose, causando il blocco degli impulsi neurali e il paziente a sperimentare ripetutamente le stesse idee patologiche. Non c’erano prove empiriche per la sua teoria, ma Moniz ha insistito. Se le fibre nervose che causano queste idee morbosamente fisse potrebbero essere distrutte, il paziente potrebbe migliorare. Nel novembre 1935, lui ei suoi assistenti fecero i primi tentativi di questo tipo di psicochirurgia. In primo luogo hanno dato una serie di iniezioni di alcol al lobo frontale (attraverso fori praticati nel cranio). Dopo sette pazienti, sono passati a tagliare il lobo con un filo. Nulla è stato rimosso; i collegamenti sono stati appena recisi.

Nel 1936 Moniz pubblicò i risultati molto positivi delle sue prime 20 operazioni su pazienti che avevano sofferto di ansia, depressione e schizofrenia. Anche se il suo follow-up è stato principalmente entro i primi giorni di intervento chirurgico e la sua determinazione di “miglioramento” piuttosto soggettivo, la sua pubblicazione è stata ben accolta. Sembrava offrire prove dei benefici della psicochirurgia. Ad esempio, la prima paziente di Moniz era meno agitata e meno apertamente paranoica di quanto non fosse stata prima, sebbene fosse anche più apatica e in effetti più opaca di quanto Moniz avesse sperato. Ha avuto alcuni effetti collaterali fisici come nausea e disorientamento, ma nel complesso ha colpito Moniz come molto migliorata. Negli anni ‘ 30 le diagnosi di gravi malattie mentali stavano aumentando, eppure la conoscenza delle sue cause o di come trattarla non lo era. I medici a volte erano disposti a provare qualsiasi cosa per aiutare i loro pazienti più disperatamente malati. Questo terribile bisogno di trattamento ha aperto la strada all’accettazione diffusa di tali trattamenti radicali come la terapia d’urto e la lobotomia.

Negli Stati Uniti, il professore di neurologia Walter Freeman si è lanciato nella pratica e nella promozione della lobotomia con un fervore senza pari. Entro un anno dalla lettura della pubblicazione di Moniz, lui e un assistente avevano eseguito 20 lobotomie. Hanno scritto, ” In tutti i nostri pazienti c’era un . . . comune denominatore di preoccupazione, apprensione, ansia, insonnia e tensione nervosa, e in tutti loro questi particolari sintomi sono stati alleviati in misura maggiore o minore.”Hanno anche affermato che disorientamento, confusione, fobie, allucinazioni e deliri erano stati alleviati o cancellati del tutto in alcuni pazienti. Ma hanno anche notato, “Ogni paziente probabilmente perde qualcosa da questa operazione, un po’ di spontaneità, qualche scintilla, un po ‘ di sapore della personalità.”Nel 1942 pubblicarono un libro influente che promuoveva la pratica. Negli Stati Uniti il numero di lobotomie eseguite all’anno passò da 100 nel 1946 a 5.000 nel 1949. Quell’anno Moniz ha vinto il Premio Nobel per la fisiologia/medicina per il suo contributo.

La popolarità della procedura è diminuita drasticamente nel 1950 e oltre. Evidenza di effetti indesiderati gravi montati con studi a lungo termine. L’uso di torazina di nuova concezione, il primo tranquillante non sedativo, ha ridotto la necessità percepita per la maggior parte delle lobotomie.

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